Haciendo que las mentes jóvenes sean resistentes a los desastres

Como pediatra y madre, a menudo pienso en lo que haría para mantener a mis hijos a salvo si nos azotara una tormenta como el huracán Dorian, que redujo a escombros ciudades enteras de las Bahamas. O por un incendio forestal, como el Camp Fire que quemó la ciudad de Paradise, California hasta los cimientos. O cómo lidiaríamos con las lluvias récord de este año que inundaron decenas de pueblos a lo largo de la cuenca del río Mississippi.

Desastres como estos, que pueden volverse más peligrosos con el cambio climático, pueden dañar directamente el cuerpo de un niño. Pero lo que se aprecia menos es cómo pueden dañar la mente de nuestros hijos y cómo estos daños pueden resultar en una peor salud a lo largo de la vida de nuestros hijos. Afortunadamente, podemos tomar medidas para desarrollar la resiliencia en nuestros niños y en nuestras comunidades antes de que ocurra un desastre, lo que puede ayudar a protegerlos del trauma de vivir uno.

¿Cómo podrían experimentar los niños un desastre natural?

Podemos tomar medidas concretas para proteger nuestros hogares y familias de los riesgos inminentes que vienen con los desastres naturales. Pero incluso si nuestros hogares están a salvo y tenemos suficientes alimentos, agua y energía de respaldo para mantener seguras a nuestras familias, un niño que sobrevive a un desastre mayor puede tener efectos persistentes en la salud que pueden ser difíciles de ver al principio.

Entonces, por un momento, imagine la sensación de pérdida e inestabilidad que podría sentir un niño cuando regresa a casa después de un desastre. Su comunidad no es la que conocieron unos días antes. Su escuela, las casas de amigos y familiares, los lugares donde solían jugar, pueden haber desaparecido. Ninguna de estas pérdidas puede ser tan inquietante como encontrar su hogar destruido o enterarse de que un ser querido ha muerto.

El trauma causado por huracanes, incendios forestales e inundaciones puede tener impactos a largo plazo en la salud mental de los niños. Los investigadores han descubierto que los niños que experimentan estos desastres naturales pueden sufrir de ansiedad, depresióny Trastorno de estrés postraumático (TEPT) síntomas (ver también aquí y aquí). Como muchas familias aprenden, después de un desastre signos de trastorno de estrés postraumático en niños pueden incluir sueños perturbadores recurrentes, ansiedad por separación y respuestas físicas como dolores de cabeza y de estómago.

Y también pueden estar en riesgo de empeorar su salud de otras maneras.

¿Qué son los eventos adversos en la infancia y cómo afectan la salud?

Los eventos adversos de la infancia (o ACE, por sus siglas en inglés) se refieren a una variedad de eventos traumáticos, como:

  • abuso físico o negligencia
  • enfermedad mental de los padres
  • divorcio
  • exposición a la violencia
  • viviendo un desastre natural.

Las ACE pueden provocar estrés tóxico, que puede resultar cuando un niño tiene que soportar muchos eventos adversos y carece de amortiguadores protectores adecuados. La activación recurrente o prolongada de la respuesta al estrés de un niño puede alterar la arquitectura del cerebro. También afecta el desarrollo de otros órganos, con consecuencias para la salud que se prolongan hasta la edad adulta, incluidas tasas más altas de consumo de sustancias, embarazos no deseados, cáncer y VIH.

¿Cómo podemos ayudar a los niños a desarrollar una resiliencia protectora?

Pero podemos proteger a los niños de las ACE y del estrés tóxico que genera peores resultados de salud. Por ejemplo, una de las fuerzas más poderosas para prevenir el daño causado por el estrés tóxico es tener un adulto de apoyo en la vida de un niño. Muchas otras acciones pueden reforzar la resiliencia al ayudarlos a sentirse seguros de su capacidad para adaptarse al cambio. Esto puede incluir cualquier cosa, desde promover la asunción de riesgos saludables y alentar a los niños a hacer cosas que están fuera de su zona de confort, hasta modelar la perseverancia frente a la adversidad por parte de los adultos. Autoridades de confianza como el Asociacion Americana de Psicologia y el Academia Americana de Pediatría.

Con las herramientas adecuadas, los padres, maestros, entrenadores y líderes religiosos, entre otros, pueden contribuir a desarrollar la resiliencia de un niño. Lo mismo pueden hacer las comunidades y los gobiernos locales. El acceso a una educación temprana de alta calidad, la prevención del delito, el desarrollo profesional de los maestros, la capacitación de los padres sobre cómo responder a las emociones de los niños, mejores parques y áreas de juego, y posiblemente incluso una mayor exposición a los espacios verdes, pueden ser inversiones que generen beneficios de por vida al proteger a los niños de las sustancias tóxicas. estrés.

Con los asombrosos desastres del cambio climático que se desarrollan ante nuestros ojos, no debemos pasar por alto los efectos, a veces más difíciles de ver, que pueden surgir y persistir mucho después de que hayan pasado las tormentas y los incendios. Debemos hacer lo que podamos para prepararnos a nosotros mismos y a nuestras comunidades para que nuestros niños sean más fuertes y resistentes.

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