Enfermedad arterial periférica: a menudo silenciosa, a veces mortal, potencialmente prevenible

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Una mejor atención a cuatro factores de salud comunes (tabaquismo, diabetes, presión arterial y colesterol) podría contribuir en gran medida a prevenir una afección oculta conocida como enfermedad arterial periférica (EAP). Ese es el resultado de un estudio basado en Harvard publicado hoy en JAMA. La prevención es importante porque la PAD puede causar daños generalizados, limitar la actividad y, en ocasiones, provocar la muerte.

PAD puede ser un término genérico para problemas en las arterias que irrigan órganos y tejidos distintos del corazón. Pero por lo general se refiere a obstrucciones en las arterias que suministran sangre a las piernas y otras partes del cuerpo debajo del corazón. La PAD generalmente es causada por aterosclerosis, la acumulación de placa llena de colesterol dentro de las arterias, lo mismo que causa la mayoría de los ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares. Cuando la placa limita el flujo de sangre, puede causar una variedad de problemas. PAD puede causar dolor en las piernas al caminar o dolor abdominal después de comer. Puede hacer que los riñones fallen. La EAP grave puede provocar la amputación de un pie o una pierna. Y debido a la conexión con la aterosclerosis, muchas personas con EAP mueren a causa de un ataque cardíaco, un paro cardíaco repentino o un derrame cerebral.

A pesar de todo esto, PAD a menudo pasa desapercibido. «Desafortunadamente, muchas personas, y eso incluye a los médicos, no conocen la enfermedad arterial periférica o atribuyen sus síntomas a otra cosa, como la artritis o el envejecimiento», dice la Dra. Reena L. Pande, directora del Laboratorio de Diagnóstico Vascular. en el Hospital Brigham and Women’s e Instructor en Medicina en la Facultad de Medicina de Harvard.

Alrededor de un tercio de las personas con PAD no tienen signos ni síntomas, dice el Dr. Pande. Otro tercio tiene síntomas vagos, como baja movilidad o pérdida de fuerza, que pueden ser difíciles de atribuir a la PAD. El último tercio tiene síntomas claros, como dolor en las piernas al caminar, llagas que no cicatrizan, frialdad en una pierna o un pie o, en los hombres, problemas para lograr o mantener una erección.

Estudio de Harvard aclara el riesgo

El nuevo estudio, uno de los más grandes y extensos de su tipo, siguió la salud de casi 45.000 profesionales de la salud masculinos por 25 años En este grupo, los factores que más influyeron en el desarrollo de la EAP fueron los mismos «cuatro grandes» que son en gran medida responsables de las enfermedades cardíacas y los accidentes cerebrovasculares: el tabaquismo, la diabetes, la presión arterial alta y el colesterol alto. Un sorprendente 96% de los diagnosticados con PAD tenían uno o más de estos problemas.

Individualmente, cada factor duplicó el riesgo de desarrollar EAP. Los hombres con los cuatro tenían 16 veces más probabilidades de haber desarrollado PAD. Los que no tenían ninguno de los factores fueron seis veces menos probable que lo haya desarrollado. Cuanto más tiempo un hombre tenía diabetes o colesterol alto, o cuanto más tiempo o más fumaba, mayor era el riesgo de desarrollar EAP.

“Estos datos están en línea con los resultados de estudios anteriores y subrayan los enfoques que podemos tomar para prevenir la EAP”, dice el Dr. Pande.

Identificar, tratar la EAP

Uno de los problemas de abordar PAD es que a menudo es silencioso. El Grupo de Trabajo de Servicios Preventivos de EE. UU. aún no recomienda verificarlo en personas aparentemente sanas. Pero es una buena idea revisarse si tiene dolor en las piernas mientras camina y desaparece cuando descansa. Una evaluación de PAD también puede tener sentido si tiene una enfermedad cardíaca, enfermedad de la arteria carótida o enfermedad renal, o si uno de los padres o un hermano tiene una enfermedad arterial periférica.

Como dice el refrán, la prevención es la mejor medicina. Dejar de fumar y mantener bajo control la presión arterial, el colesterol y el azúcar en la sangre puede prevenir que se establezca la EAP o retrasar el proceso de la enfermedad y posiblemente mejorar los síntomas. El tratamiento de la EAP comienza con esas cuatro estrategias y también incluye

  • ejercicio
  • Una dieta saludable
  • tomando medicamentos según sea necesario para proteger el corazón y las arterias.

No se deje engañar por el nombre: la enfermedad arterial periférica es un problema central que debería llamar más la atención de la que recibe.

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