El cáncer de próstata vive como nace: lento y benigno o rápido y peligroso

Este año, más de 238 000 hombres estadounidenses serán diagnosticados con cáncer de próstata. En la mayoría de los casos, el cáncer consiste en pequeños nudos de células anormales que crecen lentamente en la próstata del tamaño de una nuez. En muchos hombres, las células cancerosas crecen tan lentamente que nunca se liberan de la glándula, se diseminan a sitios distantes y representan un grave riesgo para la salud y la longevidad.

Cada vez hay más pruebas de que el tratamiento temprano con cirugía o radiación evita que relativamente pocos hombres mueran de cáncer de próstata, y deja a muchos con problemas urinarios o eréctiles y otros efectos secundarios. Como resultado, más hombres pueden estar dispuestos a considerar una estrategia llamada vigilancia activa, en la que los médicos monitorean de cerca los cánceres de bajo riesgo y consideran el tratamiento solo cuando la enfermedad parece hacer movimientos amenazantes hacia el crecimiento y la propagación.

Esta semana, un estudio realizado por investigadores de Harvard encontró que la agresividad del cáncer de próstata en el momento del diagnóstico parece permanecer estable con el tiempo para la mayoría de los hombres. Si eso es cierto, entonces el tratamiento rápido puede reservarse para los cánceres que tienen más probabilidades de representar una amenaza, mientras que los hombres pueden optar razonablemente por observar y esperar en otros casos.

«Si ha elegido la vigilancia activa, esto podría hacer que se sienta más seguro de su decisión», dice Kathryn L. Penney, Sc.D., instructora de medicina en la Escuela de Medicina de Harvard y autora principal de un informe. publicado hoy en la revista Investigación sobre el cáncer.

La letalidad del cáncer se establece temprano

El estudio buscó cambios en la agresividad del cáncer en hombres diagnosticados con cáncer de próstata entre 1982 y 2004. A todos los hombres se les extirpó la próstata después del diagnóstico y se tomaron muestras de biopsia de las glándulas. El equipo de Harvard volvió a examinar las muestras y las clasificó usando una herramienta llamada puntaje de Gleason, que asigna un número del 2 al 10 según el aspecto anormal de las células bajo un microscopio. Los “cánceres de alto grado” o de puntuación alta tienden a ser los más letales.

Durante el período de estudio, cada vez menos hombres fueron diagnosticados con cánceres de próstata avanzados en etapa tardía que se habían diseminado más allá de la glándula prostática. Esto reflejó el creciente uso de la prueba del antígeno prostático específico (PSA) para diagnosticar los cánceres de próstata cada vez más temprano. Por el contrario, la proporción de cánceres de alto grado, medida por la puntuación de Gleason, se mantuvo relativamente estable en lugar de volverse gradualmente más agresiva. Estudios previos han visto un patrón similar.

«Es un estudio muy interesante que confirma lo que han encontrado estudios anteriores», dice el Dr. Marc B. Garnick, especialista en cáncer de próstata del Centro Médico Beth Israel Deaconess, afiliado a Harvard, que no participó en el estudio. “Puede haber raras excepciones, pero en la gran mayoría el cáncer nace con una puntuación de Gleason particular”.

Eso significa que la mayoría de los cánceres de próstata que parecen tener un crecimiento lento en el momento del diagnóstico podrían permanecer así el tiempo suficiente para que el hombre muera por otra causa antes de que el cáncer se extienda más allá de la próstata. «Es poco probable que los que son de bajo grado e indolentes causen problemas en la vida de un hombre», dice el Dr. Garnick, editor de la Informe Anual de Enfermedades de la Próstata, de la Escuela de Medicina de Harvard. Por otro lado, agrega, la mayoría de los cánceres de próstata de alto grado también nacen de esa manera y se comportarán de manera agresiva.

El grado de Gleason es uno de los mejores predictores de muerte por cáncer de próstata. “Los hombres con enfermedad de bajo grado tienen muchas menos probabilidades de morir de cáncer de próstata que los hombres con cáncer de alto grado”, dice Penney. Sin embargo, advierte que el estudio analizó a los hombres como un grupo, y en esta población el grado de Gleason parecía ser bastante estable. “Es posible que vea una progresión en un individuo, pero creemos que es poco común”, dice ella. «Simplemente no podemos descartar esta posibilidad en nuestro estudio».

Cómo funciona la vigilancia activa

La puntuación de Gleason es solo una de las formas en que los médicos controlan el cáncer de próstata durante la vigilancia activa. También realizan biopsias de seguimiento periódicas y miden los niveles de PSA, que pueden aumentar si el cáncer comienza a propagarse en la próstata. Los médicos pueden recomendar un tratamiento antes si el PSA comienza a aumentar rápidamente o si una biopsia de seguimiento revela una puntuación de Gleason más alta o un cáncer más diseminado dentro de la próstata. Es una ciencia inexacta que depende de la habilidad y la experiencia de un médico y de la voluntad de un hombre de esperar señales de que un cáncer representa una amenaza clara antes de optar por el tratamiento y su potencial de efectos secundarios.

Penney dice que ella y sus colegas de Harvard se encuentran entre los muchos científicos que ahora buscan mejores formas de predecir qué cánceres de próstata tienen probabilidades de ser letales y cuáles pueden controlarse y no tratarse. La respuesta se puede encontrar en los cambios genéticos en las células de cáncer de próstata que indican una amenaza mayor. Pero encontrar una mejor manera de predecir qué cánceres de próstata probablemente se vuelvan letales está lejos de estar garantizado.

«Alguno [researchers] creo que no es posible”, dice Penney. “Después de que se diagnostica el cáncer, muchas cosas pueden cambiar de formas desconocidas”. La dieta, el ejercicio y otros factores del estilo de vida, por ejemplo, podrían afectar si los cánceres de próstata de bajo riesgo se vuelven más agresivos o amenazantes con el tiempo.

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